Aurores boréales

Histoire des Aurores Boréales : Mythes et Légendes

Il n'est pas étonnant que les aurores boréales aient influencé le folklore et les histoires à travers les âges. Imaginez regarder des lumières vertes, rouges et violettes qui s'agitent dans le ciel. Captivant, à coup sûr. Effrayant? Parfois. Aujourd'hui, la science nous permet d'expliquer ces phénomènes, mais à l'époque, les gens y voyaient toutes sortes de choses, allant de ponts vers l'au-delà à de dangereux monstres ou encore des signes avant-coureurs.

Ayant influencé l'art, l'histoire et la religion, les mythes et les légendes autour des aurores boréales forment un aperçu fascinant des mentalités et des différentes cultures à travers les continents.

Mythes et légendes scandinaves

Les aurores boréales ont inspiré certains des récits les plus poignants de la mythologie nordique. Les Vikings célébraient ces lumières, les prenant pour des manifestations terrestres de leurs dieux. D'autres peuples les craignaient, racontant des histoires avertissant de leurs dangers et développant des superstitions et des rites pour s'en protéger. Ces mythes et ces légendes proviennent des pays scandinaves d’Europe et Atlantique nord.

Héros illuminant les cieux

Odin, le plus grand des dieux et souverain d'Asgard, était vénéré par tous les Vikings. Ils pensaient que ce dieu vivait au Valhalla, d'où il menait ses préparatifs pour le Ragnarök (une série d'événements qui précipiterait la fin des dieux et marquerait le début d'une nouvelle ère pour le monde).

Dans les légendes vikings, le Ragnarök était prophétique, inévitable, et devait être la plus grande bataille qu'ait jamais menée Odin. Il aurait donc besoin, à ses côtés, des plus grands guerriers qui soient. Au terme de chaque bataille sur la Terre, Odin choisissait les guerriers qui devaient mourir pour le rejoindre au Valhalla. Les Valkyries, des vierges guerrières à cheval, portant armure, lance et bouclier, étaient chargées de mener les guerriers désignés par Odin jusqu'au Valhalla.
Les Vikings pensaient que les aurores boréales illuminant le ciel étaient le reflet des armures de ces redoutables guerrières.

Dans certaines légendes, les aurores sont décrites comme l'ultime souffle de braves soldats morts l'épée à la main. Dans d'autres, les aurores sont assimilées au Bifrost, le scintillant pont en arc-en-ciel qui menait les guerriers tombés au combat jusqu'à leur dernière demeure, le Valhalla.

De dangereuses lumières ?

Pour les Sames, un peuple finno-ougrien, les aurores n'étaient pas associées au courage et à l'héroïsme. Elles devaient être craintes autant que respectées. L'apparition d'aurores boréales était en effet un mauvais présage.

Les considérant comme les âmes des morts, les Sames s'interdisaient de parler des aurores boréales. Il était également dangereux de les provoquer en faisant des gestes, en sifflant ou en chantant quand elles se déployaient dans le ciel, car alors les aurores pourraient remarquer votre présence.
Si leur attention se tournait vers vous, elles pourraient descendre et vous emporter dans le ciel. Une autre interprétation, un peu plus sinistre, affirme que les aurores pouvaient vous trancher la tête en un instant ! Même aujourd'hui, nombreux sont les Sames qui restent chez eux lors de l’apparition d’aurores boréales, par précaution.

Mythiques renards de feu

En Finlande, les aurores boréales sont appelées « revontulets »traduit littéralement par « renards de feu ». Ce nom trouve son origine dans le fabuleux mythe qui disait que les renards arctiques produisaient les aurores. Ces renards de feu courraient dans le ciel à une vitesse telle que la fourrure de leurs grandes queues, en frottant les montagnes environnantes, déclenchait des étincelles illuminant la nuit. Une autre version de cette histoire racontait que les renards de feu, lancés dans leur course folle, projetaient vers le ciel, avec leurs queues, la neige qui était déposée sur le sol. Les flocons, en retombant, reflétaient la lumière de la lune et donnaient vie aux aurores boréales. Cette version a l'avantage d'expliquer pourquoi les aurores ne sont visibles qu'en hiver, les mois d'été ne voyant aucune chute de neige.

Une fascination répandue

Ces histoires complexes sont loin d'être les seules à avoir vu le jour dans les sociétés nordiques.

Dans le folklore irlandais, il est dit que les aurores soulageaient la douleur de l'enfantement, mais que les femmes enceintes ne devaient jamais les regarder directement, sans quoi leur enfant naîtrait avec les yeux qui louchent. Au Groenland, un mythe à la fois doux et amer expliquait que les aurores étaient l'esprit des enfants morts en couche, dansant dans le ciel, alors qu'en Norvège, on y voyait plutôt les âmes des vieilles filles dansant au Paradis et saluant tous ceux restés en bas.

Quel que soit le fantastique récit qui capture le plus votre imagination, une chose est sûre, les aurores boréales ont toujours été associées par les sociétés nordiques à des événements de grande puissance et signification. Apportant bonne ou mauvaise fortune, les lumières étaient aussi magiques et respectées qu'elles le sont aujourd'hui.

Les aurores boréales : Mythes et légendes d'Amérique du Nord

La plupart des légendes entourant les aurores boréales, chez les peuples nord-américains, reflètent la croyance que les lumières étaient les âmes des ancêtres disparus. Pour d'autres, les lumières étaient les esprits des animaux tués lors de la chasse. Mais toutes les légendes amérindiennes ne dépeignent pas les aurores boréales sous un jour aussi favorable.

Les aurores boréales et le cercle de vie

Certaines histoires amérindiennes décrivent les aurores boréales comme des torches tenues par les esprits chargés d'accompagner les morts à travers l'abîme menant à une terre de lumière et d'abondance. Pour communiquer avec les hommes sur Terre, ils pensaient que les aurores émettaient un son semblable à un sifflement, auquel il leur fallait répondre en chuchotant. Les tribus esquimaudes pensaient pouvoir invoquer les aurores pour converser avec les membres de leurs familles décédés. Les Indiens Cris croyaient au « cercle de vie ». Ils croyaient également que les lumières étaient un moyen de communiquer avec leurs ancêtres, et, quand les chiens aboyaient en voyant les lumières, c'était parce qu'ils reconnaissaient leurs compagnons perdus.

Au Canada et au nord du Michigan, les tribus des Algonquins croyaient que le créateur de la Terre, Nanabozho, s'était rendu loin au nord et avait allumé un gigantesque feu. L'aurore était le reflet de ce feu, créé pour faire savoir à son peuple que, malgré la distance, il continuait de penser à eux. Dans le Wisconsin, les Indiens Menominee y voyaient des géants bienveillants pêchant en pleine nuit, et croyaient que ces lumières étaient créées par les torches qu'ils avaient emmenées pour s'éclairer.

Les Inuits du nord du Groenland  pensaient que ces lumières étaient les esprits des morts jouant à des jeux célestes avec le squelette d'un morse, alors que d'autres communautés inuites y voyaient des morses jouant avec un squelette d'homme.

Les aurores boréales, présage de mort

Mais toutes les communautés nord-américaines n'étaient pas rassurées par l'apparition d'aurores boréales, et, pour bon nombre d'entre elles, elles constituaient un mauvais présage.

Les Indiens des Grandes Plaines pensaient également que les lumières étaient le reflet d'un grand feu, mais que celui-ci n'était pas allumé par un créateur bienveillant. C'était le reflet de flammes géantes, chauffant d'immenses marmites, dont les tribus du nord se servaient pour faire cuire leurs ennemis.

Dans la baie d'Hudson, au Canada, ils pensaient que ces lumières étaient les lanternes de démons chassant les âmes perdues. Pour les Indiens Fox, dans le Wisconsin, les aurores boréales étaient les esprits de leurs ennemis vaincus, errant sans repos et cherchant à revenir de parmi les morts pour assouvir leur soif de vengeance. Elles étaient présage de guerre et de maladie. En Alaska, les communautés inuites craignaient elles aussi ces lumières et portaient des couteaux pour se protéger des esprits malins de l'aurore.

Mythologie et légendes européennes

Au cours de l'histoire, de nombreuses aurores boréales ont été aperçues en Europe, alimentant les légendes et l'imaginaire collectif.

Longtemps avant que la science n’ait percé le mystère des aurores boréales, l'homme inventa des histoires pour expliquer leur origine. Bien qu'elles soient plus fréquentes et intenses dans l'ovale auroral,au-dessus du cercle Arctique, elles font également des apparitions ponctuelles plus au sud, lors des périodes de forte activité solaire. Au cours de l'histoire, de nombreuses aurores boréales ont été aperçues en Europe, alimentant les légendes et l'imaginaire collectif.

Présages sanglants

Lorsque les aurores boréales apparaissent au sud, en Europe, elles prennent souvent une teinte rougeâtre. On comprend dès lors facilement pourquoi, en Europe continentale, leurs panaches rouges et dansants ont souvent suscité la frayeur. L'apparition de ces lumières pourpres et inquiétantes dans le ciel étaient pour beaucoup annonciatrices de guerre ou d'autres calamités.

Par exemple, à la fin du 18e siècle, la Révolution française marqua le début d'une période de troubles et d'affrontements dans le pays. Quelques semaines avant que la monarchie ne soit renversée, une aurore d’un rouge vif fut aperçue en Angleterre et en Écosse, et les témoins assurèrent avoir entendu d'immenses armées s'affronter dans les cieux. De nombreux observateurs furent convaincus que cet événement était annonciateur de guerre et de mort.

En Écosse, les aurores étaient appelées les « joyeux danseurs », mais, malgré l'apparente gaieté du nom, ces « danseurs » étaient des anges déchus ou des guerriers des cieux menant un combat titanesque. Dans les Hébrides, les « bloodstones » sont très répandues. Ces superbes héliotropes verts sont tachetés de rouge. Les Écossais pensaient que ces reflets pourpres étaient des gouttes de sang tombées du ciel sur la roche durant cet affrontement céleste.

Bons présages

Mais les aurores n'étaient pas considérées par tous comme annonciatrices de malheur.
De nombreuses cultures du nord de l'Europe les voyaient comme un signe favorable. Les Estoniens pensaient que les aurores étaient des luges magiques, amenant les invités assister à un mariage sans pareil au Paradis.

Souvent, les mythes tentaient de trouver une origine animale ou naturelle aux lumières. Un mythe nous raconte que les aurores apparaissent quand des baleines jouent ensemble dans les vagues. Les danois, eux, pensaient qu'elles étaient causées par des cygnes se lançant, entre eux, le défi de voler le plus au nord possible. D'après cette légende, certains cygnes furent pris dans la glace et, en tentant de s'échapper, firent battre leurs ailes si puissamment que des gerbes de lumière emplirent le ciel.

Les pêcheurs suédois se réjouissaient en apercevant une aurore, car ils y voyaient le reflet de gigantesques bancs de harengs à proximité. Pour eux, les aurores étaient signe de bonne fortune et la promesse d'une bonne pêche.

Dans la mythologie gréco-romaine, Aurore est la personnification du lever du jour, sœur du soleil et de la lune. Les anciens Grecs et Romains croyaient que, chaque jour, Aurore parcourait le ciel dans son chariot pour prévenir son frère et sa sœur de l'arrivée d'un nouveau jour. En observant les aurores boréales emplir le ciel, il est facile d'imaginer comment cette histoire a vu le jour.

Les Aurores Boréales

Familiarisez-vous avec ce spectacle de lumière hypnotisant offert par la nature.  Notre page sur les Aurores boréales contient des informations sur:

  • L'origine de ces lumières dans le ciel

  • Les nombreux mythes et légendes entourant ce phénomène

  • Conseils de photographie

  • Comment voir les aurores boréales en Norvège